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HISTORIA DE ATARI

El Pong hogareño

Muchas variaciones de la primera máquina de PONG aparecieron. Atari se demoró demasiado en registrar la marca y perdió la exclusividad. Pero lo remedió más adelante patentando las características y progresos en el diseño electrónico, además Bushnell se puso firme en incorporar al mercado hogareño a la revolución de los video juegos.

Sin embargo a Atari le salió una piedra en el camino. Magnavox, que fue la primera compañía en introducir un sistema de esas características (Pong creado por Ralph Baer), demandó a Bushnell en 1973. Atari tuvo que pagar U$400.000 por los derechos de licencia del juego PONG. Sin embargo esto le salió "barato" pues Atari ya ganaba millones con el Pong.

Durante 1974 los ingenieron de Atari Harold Lee, Alan Alcorn y Bob Brown se dedicaron a crear una versión casera de Pong. Lo lograron resumiendo todo a un solo Chip. Nolan finalmente mostró su nuevo Pong hogareño en una exhibición de la CES en el verano de 1975. Fue la primera vez que la máquina fue vista en público. Sin embargo debido a que la Odyssey 1 de Magnabox no se vendió mucho, nadie quería correr riesgos con este otro nuevo aparato. Para suerte de nosotros uno de los integrantes de Atari sugirió que intentaran con los almacenes Sears. ¡Finalmente ellos aceptaron! Firmaron un contrato de 1 año como distribuidores exclusivos para el sistema hogareño pero bajo su propia marca "Tele-games". Sears se comprometió a poner el dinero necesario para la producción, marketing (propaganda) y distribución para la consola.

Es por esto que encontramos Pongs "iguales" a los Atari, pero con el logo que dice "Tele-games".

Pong fue un éxito inmediato. Sears vendió 150.000 unidades en la navidad de 1975.

Nolan ve el enorme éxito obtenido y al terminar el año de contrato con Sears comienza a fabricar los Pong bajo su propia marca. Además de crear muchisimas variaciones del juego, todas las cuales se vendían rápidamente. Atari llega en 1976 a los U$40 millones en ventas, siendo U$3 millones ganancias netas. Sin embargo no todo era tan bonito. Ya que el dinero obtenido apenas alcanzaba para mantener la línea de producción y cubrir los gastos operacionales. Los empleados aburridos de ganar poco dinero comenzaron a robarse los componentes y venderlos a los competidores de Atari.

Y al igual que la máquina arcade de Pong, la versión hogareña fue rápidamente copiada por otros. Generals Instruments creo una copia exacta del Chip de Atari, por lo que decenas de consolas "Pong" aparecieron en el mercado. Y Atari se vio sumergido en varios litigios legales. Aun así las estupendas ventas ayudaban a pasar los malos ratos.

En 1976, al ver que todo lo que tocaba se convertía en oro Bushnell compra una fábrica inoperante y crea la división de flippers, Airborne Avenger, Superman, Middle Heart, Hercules. El sabía que iba a ser dificil competir con bally, Williams y Gottlieb, empresas que llevaban casi 50 años en el negocio. Es asi que eligió un camino alterno: innovar. Por eso las máquinas creadas por Atari eran más complejas, distintas y atractivas visualmente. Lamentablemente cuando Warner compra Atari, ve las bajas ganacias que deja la división Pinball y esto sería el fin de los flippers Atari en 1979.

Sin embargo el lanzamiento de la Fairchild Channel F en 1976 se convirtió en una verdadera amenaza para Atari. Esta nueva consola tenía la capacidad de poder jugar diversos títulos usando "cartridges". Además contaba con los primeros mandos a distancia (joysticks).

Atari reaccionó de inmediato y se puso a trabajar en su propio sistema basado en cartridges antes de perder su segmento del mercado ante los nuevos competidores.

Es así como nace la venerada Atari VCS 2600.

En este instante Nolan contrata a Steve Jobs para crear una variación del Pong (Breakout). Jobs se une a Steve Wosniak quien diseña el juego en 5 días. Bushnell le paga U$5000 a Jobs y este le paga U$350 a Wosniak y se lleva el crédito. Que negocio redondo hizo Steve Wosniak!!

Debido al alud que se le venía encima, Atari ve que no puede ir contra la corriente y deberá crear su propia consola con cartuchos intercambiables. El objetivo era diseñar una consola doméstica que permitiese jugar a Pong y todos los demás juegos desarrollados por la empresa hasta el momento, lo cual era un gran esfuerzo económico y dio como fruto la Atari VCS (Video Computer System).

Mientras los ingenieros de Atari comenzaban el nuevo proyecto en total secreto, llamado con el nombre clave 'STELLA', bajo la supervisión de Jay Miner, Bushnell buscaba de donde sacar el enorme capital necesario para poder producirla. Es asi como en 1976 es tentado por Warner Comunications y toma la decisión de vender Atari por la cantidad de U$28.000.000.- y quedarse como presidente. Es bueno recordar que la inversión inicial fue menos de U$1000. En recientes entrevistas Nolan se lamenta de haber hecho ese trato. Demasiado tarde para arrepentirse!!

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